¿Qué es un Cometa?

¿Qué es un Cometa?

Cometa McNaughtdescubierto el 7 de agosto de 2006, alcanzó su perihelio
(la distancia más cercana al Sol)
el 12 de enero de 2007 y fue posible observarlo a simple vista.
Imagen obtenida desde el Observatorio Europeo Austral (ESO).

Los cometas (del griego kometes que significa “astro con cabellera”) son cuerpos menores, con tamaños que van desde unos pocos metros hasta algunos kilómetros de diámetro, compuestos de hielo y silicatos. Se trata básicamente de grandes “bolas de hielo sucio”. Sus órbitas, normalmente muy alargadas, los llevan a pasar la mayor parte del tiempo muy alejados del Sol, en regiones frías del Sistema Solar.

El gran cometa Hale-Bopp en 1997fotografiado junto a la galaxia Andrómeda
y el doble cúmulo de Perseo.
Créditos de la imagen: Observatorio de Torremocha del Jiloca. España.

Pero cuando se acercan al astro rey, se calientan y el hielo (principalmente de agua) se sublima y pasa de estado sólido a gaseoso. Este gas, que escapa del núcleo sólido del cometa, arrastra consigo partículas de polvo y forma extensas nubes alrededor del cometa llamadas “cabellera” o “coma”. Los materiales que forman la cabellera son arrastrados en sentido opuesto al Sol por el viento solar y dan lugar a las “colas” cometarias. Después de su paso cerca del Sol, las partículas de la cabellera y de la cola de un cometa quedan distribuidas a lo largo de su órbita y cuando la Tierra, en su giro alrededor del Sol, cruza una de estas órbitas, se producen las llamadas “lluvias de estrellas”.

Lluvia de Estrellas Oriónidasvisible en octubre de cada año. Originada por el paso
del conocido cometa 1P/Halley,
el cual también produce la lluvia Eta Acuáridasque tiene lugar cada año en el mes de mayo.
Foto: Especial-NASA.

Este fenómeno se produce cuando minúsculas partículas de polvo procedentes del cometa entran en la atmósfera terrestre a gran velocidad y se desintegran por fricción, produciendo el rastro luminoso que llamamos meteoro o estrella fugaz.

Existen al menos 3 tipos de cometas:

1. los de corto periodoo de la familia de Júpiterobjetos con un periodo orbital menor que 20 años y órbitas apenas inclinadas respecto de la eclípitca (plano de la órbita terrestre).

2. los de tipo Halleycon órbitas más alargadas, periodos de decenas de años e inclinaciones que pueden ser muy grandes.

3. los de largo periodocon órbitas alargadísimas y periodos que van desde miles de años hasta objetos que han pasado por la cercanía del Sol una única vez desde los orígenes del Sistema Solar.

El último cometa observado a simple vista desde la tierra es el ahora famoso cometa periódico C/2011 W3 Lovejoyque fue descubierto por el astrónomo amateur Terry Lovejoy el 27 de Noviembre de 2011. Se trata de un cometa de la familia denominada Rasantes del Sol (Kreutz Sungrazers), los cuales tiene la característica de tener una órbita en la que el perihelio (punto más cercano al Sol) los lleva extremadamente cerca de nuestra estrella. Se cree que esta familia de objetos se originó al fragmentarse hace varios siglos un cometa de mayor tamaño, siendo el astrónomo alemán Heinrich Kreutz (1854-1907) el primero en identificar el origen común de los mismos.

El perihelio del cometa Lovejoy se produjo el 16 de Diciembre a las 00:35 UT cuando pasó a solo 140000 kilómetros de la superficie solar. No había certezas de su supervivencia, pero, gracias a que fue posible seguirlo en las imágenes que la nave SOHO (ESA/NASA) enviaba desde su privilegiada posición, se comprobó que luego de perder la cola al aproximarse al Sol, el cometa reapareció del otro lado de la estrella formando una nueva cola y brillando en magnitudes negativas comparables a las del planeta Venus (alrededor de -4), siendo así el cometa rasante del Sol más brillante visto hasta el momento por la misión.

Galería de imágenes obtenidas en Chile, por Astrofotógrafos
profesionales y aficionados.

Imagen del cometa Lovejoy
obtenida por Elías Mella.
Desde Iquique,
primera región de Tarapacá,
Chile.

Imagen de Lovejoy
obtenida desde
Observatorio Cerro Tololo
en la cuarta región de
Coquimbo,
Chile.
Por Arturo Gómez.

Cometa Lovejoy desde
Valle de Elqui,
cuarta región de Coquimbo,
Chile.
Fotografía de
Hernán Stockebrand.

Fotografía del cometa Lovejoy
captada
desde Vicuña,
cuarta región de Coquimbo,
Chile.
Por Miguel Carvajal.

Cometa Lovejoy desde
San Francisco de Mostazal,
sexta región,
Chile.
Imagen de Paulo Morales.

Fotografía del Cometa Lovejoy
obtenida en Lago Colbún,
séptima región del Maule,
Chile.
Imagen de Pablo Muñoz.

Imagen de Lovejoy
obtenida en Coronel,
octava región del Bío-Bío.
Chile.
Fotografía de Víctor Rocha.

LINK DE LA FUENTE ORIGINAL

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